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ALIMENTACIÓN HOY EN DÍA 06/2003

Los problemas de la investigación científica

Food TodayYa a principios del siglo XVII, Francis Bacon, un filósofo inglés, cuestionaba la veracidad del conocimiento (científico). Se preguntaba cómo podemos estar seguros de la completa fiabilidad de nuestro conocimiento. Hasta ese momento, la tradición iniciada por los primeros filósofos griegos concedía la prioridad a la deducción lógica, pero para Bacon ésta no era suficiente. Este pensador consideraba que tanto la observación de la naturaleza como la experimentación formal eran necesarias para demostrar una hipótesis de manera apropiada. Este concepto sigue siendo válido hoy en día: las teorías científicas se examinan desde diversos ángulos y deben confirmarse de manera fiable antes de ser aceptadas.

Estudios de población

Muchos estudios científicos se basan en la observación de grupos de población específicos. Este tipo de investigación es conocida como “epidemiología” y se ha venido aplicando desde hace siglos, sobre todo en el ámbito de la salud pública. Algunos estudios recientes se han centrado en la relación entre las epidemias y la falta de higiene. Un estudio típico de epidemiología moderna observaría los posibles vínculos entre el cáncer o las enfermedades cardiovasculares y la dieta, el estilo de vida o los genes.

Sin embargo, las relaciones que se observan sólo indican que una dieta o un estilo de vida justifican un estudio más amplio, no establecen necesariamente una relación causa-efecto. Por ejemplo, si un estudio reflejara que los vegetarianos viven más tiempo que las personas que comen carne, no sería posible determinar a partir de esta información si se debe a la dieta o si es el resultado de llevar un estilo de vida diferente. En un mundo en el que casi todo está determinado por multitud de factores diferentes, a veces es difícil distinguir los que son realmente importantes. El estudio epidemiológico es un punto de partida para otros experimentos más detallados, que deben analizar todas y cada una de las posibilidades existentes. De esta manera, es posible discernir entre los efectos causales reales y los falsos.

Que los árboles dejen ver el bosque

Los científicos están preparados para comprender los límites de la investigación científica. En épocas anteriores, todo nuevo descubrimiento científico se debatía ampliamente y se probaba de forma rigurosa dentro de la comunidad científica antes de informar al público. Pero en una sociedad como la de hoy en día, donde reina la información inmediata, a veces se pasa por alto esta útil etapa y se presentan al público “nuevos” descubrimientos antes de que la comunidad científica haya finalizado (o incluso comenzado) el proceso de evaluación. Como todo el mundo tiene qué comer, la nutrición es un área de la ciencia que interesa y preocupa a mucha gente. Si no se es científico, descifrar un estudio especializado no es tarea fácil. ¿Cómo puede determinarse la importancia o relevancia del estudio? ¿Debería hacernos cambiar nuestros hábitos alimentarios? He aquí algunas ideas para que los árboles nos dejen ver el bosque::

  • Los cambios en la dieta no deben basarse en un único estudio, especialmente si éste es el primero en su especialidad o sólo recoge resultados iniciales. Se necesitan muchos más estudios para confirmar o refutar un primer descubrimiento.
  • Hay que averiguar qué población se ha estudiado. Si se trataba de mujeres jóvenes, los resultados pueden no ser apropiados para personas mayores u hombres. Del mismo modo, los estudios sobre animales pueden no ser aplicables a las personas.
  • Las asociaciones o correlaciones no prueban una causa o efecto. Siempre es preciso investigar de forma más detallada para comprobar si existe realmente una relación

Una cuestión delicada

Otro ámbito que puede crear mucha confusión es el alcance del riesgo o de los beneficios que revela un estudio. Por ejemplo, una investigación podría descubrir que el consumo de un complemento particular reduce a la mitad el riesgo de contraer una enfermedad. Esto parece muy relevante, pero si el riesgo de padecer la enfermedad en cuestión es de por sí muy escaso, el resultado es menos llamativo. Y a la inversa, si la enfermedad es común, reducir el riesgo a la mitad puede ser de gran importancia.

El método científico

La ciencia no es algo inmutable, los descubrimientos científicos recientes deben considerarse como parte de un diálogo entre especialistas. La diversidad de opiniones sobre los descubrimientos fruto de la investigación pone de relieve el hecho de que la ciencia es un proceso dinámico en continua evolución.

Otras lecturas

Dunbar R (1995) The Trouble with Science. Faber and Faber. London ISBN 0-571- 17448-5s

SOBRE EUFIC
El Consejo Europeo de Información sobre la Alimentación (EUFIC) es una organización sin ánimo de lucro que proporciona información científica sobre la seguridad y calidad alimentaria y la salud y nutrición a los medios de comunicación, a los profesionales de la salud y la nutrición y a los educadores, de una forma que la pueden entender los consumidores.

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Fecha de la última actualización 17/04/2014
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