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ALIMENTACIÓN HOY EN DÍA 02/1999

Nuevos proyectos en biotecnología alimentaria (1)?

Food TodaySe ha logrado mejorar la calidad de varias plantas de cultivo mediante su modificación genética. Hasta la fecha, las que mejor han funcionado han resultado ser las más sencillas: las que se consiguen al introducir en la planta un solo gen, con mínimas repercusiones fisiológicas para el vegetal. Existen muchas otras variedades esperando su turno y a medida que la técnica se perfeccione, se conseguirán modificaciones más complejas.

¿Cómo se consigue?

La labor de ingeniería genética que viene realizándose en plantas de cultivo ha producido variedades más resistentes a las agresiones propias del entorno, como las enfermedades y los herbicidas. Se están desarrollando ya de forma satisfactoria muchos cultivos resistentes a virus y herbicidas. Sin embargo, aún queda mucho por hacer para alcanzar resultados tan ambiciosos como la obtención de cereales con capacidad de fijar nitrógeno, el "santo grial" de la biotecnología vegetal. La relación entre las bacterias fijadoras de nitrógeno y la planta huésped es tan compleja, que es poco probable que pueda reproducirse artificialmente en un futuro próximo. Aun así, la producción de cereales como el arroz se ha duplicado en una generación y se espera que, gracias a la cooperación internacional en materia de biotecnología, los científicos puedan seguir mejorando su rendimiento, tanto en cantidad como en calidad. Esto resulta fundamental si se desea satisfacer la demanda de la población mundial, cada vez más numerosa y con mayor poder adquisitivo, y si se quiere subsanar el problema de la escasez de tierra cultivable y de agua para el regadío.

Aunque, por el momento, las investigaciones realizadas en la materia se han ceñido a las características regidas por un único gen, se están realizando ya estudios a más largo plazo sobre rasgos más complejos, determinados por varios genes. Esto entraña la posibilidad de desarrollar indicadores automáticos muy precisos en las plantas, que señalarían al agricultor la cantidad de agua y de fertilizante necesarios, así como el momento preciso en que debe aportarlos. Con este método, se ahorrarían cantidades importantes de recursos costosos y limitados, ya que los tratamientos se aplicarían únicamente cuando el cultivo indicase la insuficiencia. El esfuerzo por desarrollar cultivos resistentes a la sequía gracias a la ingeniería facilitará mucho la tarea de los agricultores en las zonas de escasa pluviosidad. A medida que aumente la complejidad de las técnicas, los avances se irán encauzando hacia la modificación de los vegetales para hacerlos más saludables y mejorar su aporte nutritivo. A los alimentos y piensos tradicionales, que siempre se han comercializado como mercancías básicas, se les dotará de rasgos específicos para satisfacer a cada mercado. Se perfeccionará estos productos para que presenten propiedades nutritivas sanas, un sabor mejor y que se adecuen al uso de métodos de elaboración novedosos.. El sector de la investigación y el desarrollo rebosa de nuevos y prometedores productos.

Entre los avances previstos cabe destacar la reducción del potencial alergénico de los alimentos y el control de la cantidad de micotoxinas, unas poderosas toxinas que los hongos depositan en las semillas durante la época de crecimiento y que a menudo actúan como inmunodepresores. Los científicos de la Universidad japonesa de Nagoya han conseguido reducir entre un 70 y un 80% la producción de la proteína del arroz que más suele provocar alergias, mediante la inoculación de un gen "antisensibilidad", que inhibe la producción de dicha proteína en la planta. Los productores de arroz pretenden también eliminar de esta planta otras moléculas susceptibles de reducir su aporte nutritivo o que podrían resultar tóxicas.

Otras investigaciones, encaminadas también a incrementar el aporte nutritivo de los alimentos, se basan en la modificación de los aceites, las proteínas y los carbohidratos, así como de su contenido vitamínico y mineral (como, por ejemplo, el contenido en vitaminas C y E o en betacaroteno de las frutas y las verduras). También se concede prioridad a la mejora de las propiedades digestivas y a los alimentos que contribuyen a prevenir enfermedades, ya sean infecciosas o fisiológicas. Así, los proyectos que adquirirán primacía serán los de creación de alimentos dotados de propiedades específicas en beneficio de la salud, tales como productos alimentarios con vacunas incorporadas, para reducir la tasa de colesterol o la propensión a padecer cáncer.

Una de las críticas más frecuentes contra la biotecnología alimentaria es que apenas existen cultivos (si es que hay alguno) concebidos para ayudar a los agricultores de los países en desarrollo. Precisamente, varias de las innovaciones previstas se ocupan de ese asunto. Por ejemplo, se están desarrollando variedades de pienso más ricas en calorías que beneficiarán la producción ganadera. También está previsto aplicar los avances en ingeniería a los alimentos básicos de los más necesitados (como el boniato y la mandioca) para hacerlos resistentes a los virus. Algunos incluso podrían ver mejoradas sus propiedades nutritivas. Otro beneficio a corto plazo sería la elaboración de una variedad de arroz con mayor aporte proteínico, aumentando así el contenido en lisina, un aminoácido esencial, cuya insuficiencia contribuye a la ceguera infantil en China.

SOBRE EUFIC
El Consejo Europeo de Información sobre la Alimentación (EUFIC) es una organización sin ánimo de lucro que proporciona información científica sobre la seguridad y calidad alimentaria y la salud y nutrición a los medios de comunicación, a los profesionales de la salud y la nutrición y a los educadores, de una forma que la pueden entender los consumidores.

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Fecha de la última actualización 29/07/2014
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