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Proyectos de la UE apéndice 06/2011

Ha llegado la hora de encontrar la receta para el envejecimiento saludable en Europa

La longevidad en Europa es mayor. Obviamente, se trata de una buena noticia, aunque también supone un reto, puesto que lo ideal no es solo que la población envejezca más tarde, sino también que disfrute de buena salud durante el mayor tiempo posible. El proyecto NU-AGE, financiado por la UE, estudiará el modo en que la dieta puede mejorar la salud de las personas mayores y contribuir a evitar la aparición de enfermedades relacionadas con la edad.

Una Europa de edad avanzada
La mejora de la calidad de vida, los estilos de vida más saludables y una mejor educación, así como un mayor acceso a servicios sanitarios de calidad, han contribuido a que la esperanza de vida de los europeos alcance los 78 años, lo que significa un aumento de seis años respecto a la década de los ochenta1. La mayor esperanza de vida, junto con las bajas tasas de natalidad que se observan en Europa, se traduce en un espectacular crecimiento de la proporción de personas mayores en la población, que se prevé que alcance el 40% en 20301. Por consiguiente, la mejora de la salud de este colectivo no solo evitará el sufrimiento asociado al envejecimiento, sino que también supondrá una menor carga para la sociedad gracias a la reducción de los costes médicos y sociales.

Dieta y envejecimiento: un tema de estudio para NU-AGE
La dieta es uno de los numerosos factores, tanto biológicos como medioambientales, que influyen en el envejecimiento. Si prestamos atención a nuestra dieta, podemos influir en el proceso de envejecimiento. No obstante, la influencia de la dieta en enfermedades relacionadas con la edad es un área de estudio relativamente poco explorada y no se ha demostrado cuál sería la dieta óptima para un envejecimiento saludable.

Sin embargo, lo que sí sabemos es que los alimentos que ingerimos pueden influir en el desarrollo de procesos inflamatorios, un aspecto natural del proceso de envejecimiento. Las inflamaciones crónicas de bajo grado que muestran las personas mayores se han revelado como uno de los factores del desarrollo de enfermedades relacionadas con la edad, como la arteriosclerosis (endurecimiento de las paredes arteriales que aumenta el riesgo de sufrir enfermedades cardíacas), la diabetes tipo 2 y la degeneración neuronal que conduce al deterioro cognitivo.

En este sentido, el proyecto NU-AGE financiado por la Comisión Europea tiene como objetivo profundizar en los conocimientos de la función de la dieta en las inflamaciones asociadas a la edad durante los próximos cinco años. Esto permitirá a los investigadores del proyecto identificar estrategias dietéticas para satisfacer necesidades nutricionales concretas y evitar enfermedades relacionadas con la edad.

Estudio NU-AGE
Una de las primeras tareas del proyecto NU-AGE es diseñar una pirámide alimentaria para las personas mayores de 65 años. Esta pirámide se creará a partir de las Directrices dietéticas basadas en alimentos e ilustrará las proporciones de los distintos alimentos que deben incluirse en una dieta equilibrada. La pirámide alimentaria de NU-AGE se diseñará para satisfacer las necesidades nutricionales de las personas mayores y hará especial hincapié en el concepto de densidad de nutrientes, así como en las ingestas adecuadas de agua, fibra dietética, vitamina D y vitamina B12.

Para estudiar los efectos de la pirámide alimentaria de NU-AGE en la salud y en los factores de envejecimiento, personas mayores de toda Europa recibirán asesoramiento dietético, alimentos enriquecidos y otros suplementos para ajustar sus dietas a la pirámide. Se recogerán y se analizarán datos sobre la ingesta y muestras biológicas como, por ejemplo, muestras de sangre. Los resultados se compararán con los obtenidos en personas mayores que no formen parte del estudio. Paralelamente a este estudio dietético, se investigarán los factores socioeconómicos determinantes a la hora de elegir la alimentación. Asimismo, se estudiará la mejor manera de comunicar las sugerencias alimentarias a las personas mayores de 65 años.

Alimentos fruto de la investigación
A partir de los conocimientos obtenidos sobre la influencia de la dieta en el envejecimiento y su potencial para contribuir a evitar enfermedades relacionadas con la edad, se crearán alimentos diseñados específicamente para los consumidores de edad avanzada. Asimismo, el proyecto NU-AGE analizará la comprensión y las actitudes de este sector de la población respecto a las alegaciones nutricionales y de propiedades saludables de los productos alimenticios a fin de identificar las mejores formas de informar sobre ellas.

El consorcio NU-AGE
El proyecto NU-AGE está dirigido por el Profesor Franceschi de la Universidad de Bolonia, que coordinará el consorcio. El consorcio reúne a 31 socios expertos de los distintos ámbitos científicos necesarios para el proyecto. La mayoría de los socios son universidades y otras instituciones de investigación. No obstante, los representantes de la industria de la alimentación y bebida, desde pequeñas y medianas empresas hasta grandes compañías y asociaciones de comercio, también desempeñarán un papel importante, así como el EUFIC (Consejo Europeo de Información sobre la Alimentación), que estará al frente de las actividades de comunicación.

Conclusiones
Mediante su trabajo, el proyecto NU-AGE intentará llenar el vacío de conocimientos actual sobre cómo la dieta puede influir en las enfermedades relacionadas con la edad y en el declive funcional, y cómo puede contrarrestarlas. Estos conocimientos serán muy valiosos para una gran variedad de partes interesadas, desde la comunidad de científicos y los profesionales sanitarios hasta la industria y los responsables políticos. La sensibilización y la mayor información respecto al papel de la nutrición en el envejecimiento saludable les ayudará en sus esfuerzos para mejorar la salud y la calidad de vida de la población europea de edad avanzada.

NU-AGE, las nuevas estrategias dietéticas destinadas a satisfacer las necesidades específicas de la población de edad avanzada para garantizar un envejecimiento saludable en Europa, recibe fondos para la investigación del Séptimo Programa Marco de la Comunidad Europea (Contrato n.° 266486).

Referencias

  1. OECD (2010), Health at a Glance: Europe 2010, OECD Publishing. Disponible en: http://dx.doi.org/10.1787/health_glance-2010-en
SOBRE EUFIC
El Consejo Europeo de Información sobre la Alimentación (EUFIC) es una organización sin ánimo de lucro que proporciona información científica sobre la seguridad y calidad alimentaria y la salud y nutrición a los medios de comunicación, a los profesionales de la salud y la nutrición y a los educadores, de una forma que la pueden entender los consumidores.

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Fecha de la última actualización 15/07/2014
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